03/01/2016

* TECTONIQUE

TECTONIQUE : sous nos pieds, la valse des continents

La croûte terrestre ne cesse de se déplacer, discrètement mais sûrement. Les conséquences sont fascinantes. Et parfois dramatiques.

La disposition des continents telle qu’on la connaît, en jetant un œil sur une carte géographique, n’a pas toujours eu cette configuration. Volcans, chaînes de montagnes ou grottes n’ont pas toujours été là où on les situe à présent.

L’Islande est née de l’éloignement entre les plaques européenne et américaine, de 2 cm par an. De cet interstice entre les plaques situées au fond de l’océan, le magma est remonté progressivement à la surface pour engendre une île. Les mouvements de ces plaques maintiennent en activité une centaine de volcans, dont le célèbre Eyjafjallajökull qui paralyse le trafic aérien en mars 2010.

 

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A la dérive

En 1915, un climatologue allemand se pencha le premier, et très sérieusement, sur ce phénomène. Il émit la « dérive des continents ». Voici des millions d’années, ces derniers n’auraient formé qu’un seul bloc qui se serait progressivement scindé en morceaux, tel un puzzle. Peu de gens crurent à cette hypothèse, car son initiateur ne peut expliquer une donnée essentielle : quelle force déplaçait donc ces continents ? En 1962, les scientifiques américains établirent « la théorie synthétique de la tectonique des plaques ». Les terrains émergés sont rattachés aux sous-sols et constituent avec eux des « plaques tectoniques ». Celles-ci se déplacent selon les mouvements d’un « manteau terrestre », couche située entre la croûte terrestre et le centre de la Terre.

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Séparation de fait

C’est ainsi, notamment, que les continents européen et africain se sont peu à peu séparés de l’Amérique. Et que d’autres mystères de la nature sont apparus, chaque mouvement de plaques ayant des conséquences spécifiques. En s’éloignant, en passant en-dessous ou au-dessus les unes des autres, ou en s’écrasant les unes contre les autres, les plaques forment alors failles, volcans, rocheuses, etc. Et déclenchent aussi tremblements de terre ou tsunamis.

 

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Glissements gênants

La plaque tectonique européenne a commencé à glisser sous la plaque africaine. A l’avenir, une zone d’enfoncement en Méditerranée pourrait alors produire des séismes.

 

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Les chiffres de la Terre

La Terre s’est formée il y a 4 milliards et demi d’années.

A raison de 2 cm par an, les continents ont parcouru environ 90.000 km, soit 2 fois le tour de la Terre !

Les volcans d’Europe les plus actifs sont l’Etna, le Stromboli et le Vésuve.

Avec 3.300 m d’altitude, l’Etna est le plus haut volcan d’Europe.

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Un rift

Endroit où les plaques tectoniques naissent et s’écartent progressivement pour former la croûte océanique (fond de l’océan).

 

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